Missão Europa da NASA pode detectar sinais de vida alienígena.

É um tiro no escuro, mas…

A lua de Júpiter que abriga um oceano, Europa, fotografada pela sonda Galileo da NASA.(Imagem: © NASA/JPL-Caltech/SETI Institute)

Se existir algum tipo de vida a nadar no oceano escuro e gelado da lua de Júpiter, Europa, uma próxima missão da NASA poderá conseguir localizá-la.

A sonda Europa Clipper da agência está programada para ser lançada em meados da década de 2020 numa missão para caracterizar o mar subterrâneo da lua gelada e o seu potencial para hospedar Vida. Mas a Clipper é capaz de fazer descobertas ainda maiores, se tudo se encaixar corretamente.



 

“Somos uma missão de habitabilidade. Estamos a tentar entender: Europa é um ambiente habitável?” Disse o cientista do projeto Europa Clipper, Robert Pappalardo, do Jet Propulsion Laboratory da NASA (JPL) em Pasadena, Califórnia, na quarta-feira (23 de outubro) no 70º Congresso Astronáutico Internacional (IAC) em Washington, D.C.

“Não somos uma missão de busca de Vida”, acrescentou Pappalardo. “Mas, se acontecesse o interior de Europa ser rico em micróbios orgânicos, conseguiríamos vê-lo pelos espectros de massa – provavelmente, possivelmente – que estamos a sentir Vida. Isso é um tiro no escuro, mas não é impossível.”

Pappalardo estava a referir-se às medições feitas pelo espectrómetro de massa da “Clipper”, um dos nove instrumentos científicos que a sonda levará. Os espectrómetros de massa determinam as massas de iões (átomos e moléculas carregados) numa amostra, ajudando os cientistas a identificar o que são esses iões.

A “Clipper” vai recolher essas amostras durante dezenas de sobrevoos a Europa, que a sonda fará da órbita de Júpiter ao longo da sua vida operacional de 3,5 anos. Orbitar Europa em si não era uma opção viável, dado o intenso ambiente de radiação ao redor da lua, disseram os membros da equipa da missão.

As amostras virão da fina atmosfera de Europa e, esperam eles, de plumas de vapor de água e outro material que flutua da superfície da lua gelada. Os cientistas descobriram evidências de tais plumas em várias ocasiões, mas sua existência ainda não foi confirmada.



 

“No início da missão, procuraremos plumas e tentaremos entender: elas são reais? Estão lá? Onde estão? São esporádicas ou estão continuamente ativas?” disse Pappalardo.

“E talvez passemos por uma pluma por acaso, ou talvez possamos ajustar um pouco a órbita para passar por uma pluma”, acrescentou. “E se o fizermos, os nossos instrumentos “in situ”, especialmente o espectrómetro de massa e o detector de poeira, poderão analisar esse material minuciosamente para procurar materiais orgânicos e entender química detalhada do interior de Europa”.

Pappalardo alertou que as plumas de Europa, se elas realmente existirem, podem ser muito diferentes das que já foram confirmadas e que emanam da região polar sul da lua gelada de Saturno, Encélado. A pluma de Encélado é gerada por poderosos gêiseres que lançam continuamente material do oceano subterrâneo do satélite de Saturno para o espaço. Embora o material da Europa possa estar a vir do oceano, a fonte também podem ser lagos de água líquida dentro da concha de gelo da lua, disse Pappalardo.

E ele ressalvou que a recolha de amostras das plumas não vai fazer concretizar ou falhar a missão da Clipper.

“Isso é essencialmente um bónus para a ciência, não exigida pela missão”, disse Pappalardo. “Mas eu espero que isso aconteça.”

Os outros instrumentos transportados pelo Clipper movido a energia solar, cujos custos totais de missão são estimados em cerca de 4 biliões de dólares, incluem um magnetómetro e um instrumento de radar, que permitirão à equipa caracterizar detalhadamente o oceano e a concha de gelo de Europa, respectivamente. Os cientistas acham que o oceano tem cerca de 80 quilómetros de profundidade e a concha de gelo tem cerca de 20 km de espessura, mas essas são estimativas e certamente existirão variações regionais.

Caso tenham passado por cima da última frase: um oceano de 80 quilómetros de profundidade é incrível, considerando que o ponto mais profundo do fundo do mar na Terra fica a 11 quilómetros abaixo das ondas. Com 3.000 km de largura, Europa é menor que a lua da Terra, mas acredita-se que abrigue duas vezes mais água líquida do que a superfície do nosso Planeta.



 

Também se pensa que o oceano de Europa esteja em contato com o núcleo rochoso da lua, potencialmente permitindo uma ampla gama de reações químicas interessantes e complexas. Como resultado, Europa é amplamente considerada como uma das melhores apostas do sistema solar para abrigar vida alienígena. Outros da curta lista incluem Enceladus e a enorme lua de Saturno, Titã, que tem mares de hidrocarbonetos na sua superfície e provavelmente um oceano enterrado de água líquida.

O Clipper também carrega câmaras poderosas, que tiram fotos com uma resolução de cerca de 0,5 metro por pixel. É 10 vezes mais nítida do que as melhores imagens existentes na superfície de Europa, que foram capturadas pela sonda Galileo da NASA, disse Pappalardo. Galileu orbitou Júpiter entre 1995 e 2003.

Embora as fotos de Clipper sejam reveladoras o suficiente, elas também devem ajudar a pavimentar o caminho para a próxima etapa na exploração da Europa: um veículo de busca de vida que o Congresso instruiu a NASA a desenvolver. Os dados de Clipper ajudarão os pesquisadores a identificar bons lugares para a missão de alunagem, disseram responsáveis da NASA. (A missão de pouso continua apenas a ser um conceito neste momento; no entanto, não está oficialmente nos planos da NASA.)

A NASA tinha como alvo uma descolagem em 2023 para a Europa Clipper. O Congresso disse à agência que lance a missão usando o poderoso Sistema de Lançamento Espacial (SLS, sigla em inglês) mega foguetão da NASA, o que permitiria à Clipper viajar diretamente para Júpiter e chegar lá após apenas 2,4 anos de voo.

Mas o SLS ainda está em desenvolvimento e sofreu vários atrasos e excedentes de custos. Além disso, a NASA planeia usar os três primeiros veículos SLS no seu programa de exploração lunar Artemis. Como resultado, o primeiro SLS disponível para uso pela Clipper não estará pronto antes de 2025, concluiu recentemente o Escritório do Inspetor Geral da NASA (OIG).

O OIG, portanto, recomendou que a NASA deveria considerar o lançamento da Clipper num foguetão comercial, como o Falcon Heavy da SpaceX ou o Delta IV Heavy da United Launch Alliance. Esses veículos não são tão poderosos quanto o SLS, portanto, percorrer a rota comercial exigiria uma trajetória diferente para a Clipper – uma trajetória que usa “assistências gravitacionais” planetárias e apresenta um tempo total de trânsito de quase seis anos, de acordo com o relatório do EIG.

O livro de Mike Wall sobre a busca por vida alienígena, “Out There” (Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate), já está disponível. Siga-o no Twitter @michaeldwall. Siga-nos no Twitter @ Spacedotcom ou Facebook.

Autor: Mike Wall

Fonte

Crédito Imagem DestaqueNASA/ESA/K. Retherford/SWRI

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