Missão da NASA revela grandes surpresas num asteróide

Uma sonda da NASA que trará uma amostra de um asteróide próximo, chamado Bennu, para a Terra em 2023, fez as primeiras observações de sempre de plumas de partículas a serem ejetadas através de uma erupção na superfície de um asteróide. O Bennu também se revelou mais “rugoso” do que o esperado, desafiando a equipa a alterar os seus planos de vôo e recolha de amostras, devido ao terreno acidentado.

Bennu é o alvo da missão da NASA Origins, (Spectral Interpretation, Resource Identification, Security-Regolith Explorer (OSIRIS-REx),  que começou a orbitar o asteróide em 31 de dezembro. Bennu, que é ligeiramente mais largo do que a altura do Empire State Building. , pode conter material inalterado desde os primórdios do nosso sistema solar.

Esta visão do asteróide Bennu a ejetar partículas da sua superfície a 19 de janeiro foi criada pela combinação de duas imagens tiradas a bordo da nave espacial OSIRIS-REx da NASA. Outras técnicas de processamento de imagem também foram aplicadas, como recortar e ajustar o brilho e o contraste de cada imagem.
Image credits: NASA/Goddard/University of Arizona/Lockheed Martin

“A descoberta destas plumas é uma das maiores surpresas da minha carreira científica”, disse Dante Lauretta, investigador principal da OSIRIS-REx na Universidade do Arizona, em Tucson. “E o terreno acidentado foi contra todas as nossas previsões. Bennu já nos surpreende, e nossa jornada emocionante está apenas a começar. ”

Logo após a descoberta das plumas de partículas a 6 de janeiro, a equipa de ciências da missão aumentou a frequência das observações e, posteriormente, detectou plumas de partículas adicionais durante os dois meses seguintes. Embora muitas das partículas tenham sido ejetadas para longe de Bennu, a equipa rastreou algumas partículas que orbitaram Bennu como satélites antes de retornarem à superfície do asteróide.

A equipa do OSIRIS-REx inicialmente avistou as plumas de partículas em imagens enquanto a sonda orbitava Bennu a uma distância de cerca de uma milha (1,61 quilómetros). Após uma avaliação de segurança, a equipa da missão concluiu que as partículas não representam risco para a sonda. A equipa continua a analisar as plumas de partículas e as suas possíveis causas.

“Os três primeiros meses da investigação minuciosa da OSIRIS-REx sobre Bennu relembram-nos o significado do o que é descoberta – surpresas, raciocínio rápido e flexibilidade”, disse Lori Glaze, diretora interina da Divisão de Ciências Planetárias da sede da NASA em Washington. “Estudamos asteróides como o Bennu para aprender mais sobre a origem do sistema solar. A amostra do OSIRIS-REx vai-nos ajudar a responder a algumas das maiores questões sobre o local de onde viemos. ”

O OSIRIS-REx foi lançado em 2016 para explorar Bennu, que é o menor corpo celeste já orbitado por naves espaciais. O estudo de Bennu permitirá que os pesquisadores aprendam mais sobre as origens do nosso sistema solar, as fontes da água e moléculas orgânicas da Terra, os recursos no espaço próximo da Terra, bem como melhorem nossa compreensão dos asteróides que poderiam chocar com a Terra.

A equipa do OSIRIS-REx também não antecipou o número e o tamanho dos pedregulhos na superfície de Bennu. De observações baseadas na Terra, a equipa esperava uma superfície maioritariamente lisa com alguns pedregulhos grandes. Em vez disso, descobriu que toda a superfície de Bennu é rude e coberta de pedregulhos.

A densidade mais alta do que o esperado dos pedregulhos significa que os planos da missão para coleta de amostras, também conhecidos como Touch-and-Go (TAG), precisam ser ajustados. O projeto original da missão foi baseado num local de amostra que seria livre de perigos, com um raio de 82 pés (25 metros). No entanto, devido ao terreno inesperadamente rugoso, a equipa não conseguiu identificar um site desse tamanho em Bennu. Em vez disso, começou a identificar outros sites candidatos que são muito menores em raio.

A estimativa original, da baixa quantidade de pedregulhos foi derivada tanto de observações baseadas na Terra quanto da inércia térmica de Bennu – ou a sua capacidade de conduzir e armazenar calor – e de medições de radar de sua rugosidade superficial. Agora que o OSIRIS-REx revelou a superfície de Bennu de perto, essas expectativas de uma superfície mais lisa foram provadas erradas. Isso sugere que os modelos computacionais usados ​​para interpretar dados anteriores não predizem adequadamente a natureza de superfícies pequenas e rochosas de asteróides. A equipa está a rever esses modelos com os dados do Bennu.

A equipa científica do OSIRIS-REx fez muitas outras descobertas sobre Bennu nos três meses desde que a sonda chegou ao asteróide, algumas das quais foram apresentadas terça-feira na 50ª Conferência Lunar e Planetária em Houston e numa coleção especial de documentos emitidos pela revista Nature.

A equipa fez uma observação direta de uma mudança na taxa de rotação de Bennu como resultado do que é conhecido como o efeito Yarkovsky-O’Keefe-Radzievskii-Paddack (YORP). O aquecimento e arrefecimento irregulares de Bennu ao girar à luz do sol estão a fazer com que o asteróide aumente a sua velocidade de rotação. Como resultado, o período de rotação de Bennu está a diminuir em cerca de um segundo a cada 100 anos. Separadamente, dois dos instrumentos da sonda, o imager colorido MapCam e o Espectrômetro de Emissão Térmica OSIRIS-REx (OTES), fizeram deteções de magnetita na superfície de Bennu, o que reforça descobertas anteriores indicando a interação da rocha com água líquida no corpo de Bennu.

A Goddard fornece a gestão geral de missão, engenharia de sistemas e garantia de segurança da missão para o OSIRIS-REx. Dante Lauretta, da Universidade do Arizona, em Tucson, é o principal investigador, e a Universidade do Arizona também lidera a equipa científica e o planeamento de observação científica e processamento de dados da missão. A Lockheed Martin Space, em Denver, construiu a sonda e está a fornecer operações de voo. A Goddard e a KinetX Aerospace são responsáveis por navegar a sonda OSIRIS-REx. O OSIRIS-REx é a terceira missão do programa Novas Fronteiras da NASA, que é gerido pelo Marshall Space Flight Center da NASA em Huntsville, Alabama, para o Diretório da Missão Científica da agência em Washington.

Para saber mais sobre a missão OSIRIS-REx, visita:

https://www.nasa.gov/osiris-rex

Dwayne Brown / JoAnna Wendel
Headquarters, Washington
202-358-1726 / 202-358-1003
dwayne.c.brown@nasa.gov / joanna.r.wendel@nasa.gov

Nancy Neal Jones
Goddard Space Flight Center, Greenbelt, Md.
301-286-0039
nancy.n.jones@nasa.gov

Erin Morton
Office of the Principal Investigator, University of Arizona, Tucson
520-269-2493
morton@orex.lpl.arizona.edu

Fonte

Crédito Imagem Destaque

 

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