Sáb. Dez 15th, 2018

Comida para micróbios abundante em Enceladus






Em 2005, a sonda Cassini, da Nasa, avistou jatos de gelo e vapor de água que irromperam no espaço a partir de fissuras em Enceladus, evidência de um oceano salgado sob a superfície gelada da lua de Saturno. Agora, verifica-se que os jatos contêm gás hidrogénio, um sinal de reações em curso no solo desse mar alienígena. Como essa química fornece energia para a vida microbiana na Terra, a descoberta faz de Enceladus o principal candidato para albergar vida no nosso sistema solar – superando até Europa de Júpiter, outra lua gelada com um oceano. “Não vimos micróbios”, diz Hunter Waite, cientista planetário do Southwest Research Institute em San Antonio, Texas, e principal autor de um estudo publicado esta semana na revista Science. “Mas nós vimos a comida deles.”





 

Esta ilustração fornecida pela NASA na quinta-feira, 13 de abril de 2017 mostra o que cientistas na missão Cassini da agência espacial teorizam como a água interage com a rocha no fundo do oceano da lua gelada de Saturno, Encéladus, produzindo gás hidrogénio (H2). O gráfico mostra a água do oceano circulando pelo fundo do mar, onde é aquecida e interage quimicamente com a rocha. Esta água morna, carregada de minerais e gases dissolvidos (incluindo hidrogénio e possivelmente metano), flui para o oceano criando aberturas semelhantes a chaminés. (Instituto de Pesquisa NASA / JPL-Caltech / Southwest via AP)

Em passagens anteriores através das plumas, a equipe da Cassini encontrou moléculas orgânicas como o metano e o formaldeído. Uma passagem final em Outubro de 2015, a apenas 48 quilômetros acima da superfície, revelou algo ainda mais entusiasmante: gás hidrogénio em abundância (H2). Os autores argumentam que o gás vem da atividade hidrotermal no fundo do oceano, talvez de chaminés vulcânicas no fundo do mar como aquelas que existem na Terra e expelem H2 e sustentam rica vida microbiana. Ela pode ser produzida pela reação da água com o ferro ou por reações semelhantes que envolvem moléculas orgânicas primitivas presas no núcleo rochoso.

Waite e seus colegas não prestavam grande atenção ao hidrogénio nas plumas por causa de surtos criados em seu próprio instrumento quando a água reagia com seus componentes de titânio. Todos as possíveis suspeitas parecem ser possíveis de explicar agora, diz Gabriel Tobie, um cientista planetário da Universidade de Nantes, na França, não afiliado com o estudo. O alto volume de hidrogénio é um quebra-cabeça, assim como os picos na sua abundância, mas não é a única evidência de atividade no fundo do mar em Enceladus. Em 2015, cientistas da Cassini estudaram partículas do anel E de Saturno, conhecido por ser alimentado pelas plumas de Enceladus, e encontraram minúsculas esferas de vidro que apenas poderiam ter vindo de reações hidrotérmicas. “Todos estes pedaços de evidências convergentes dizem-nos que algo especial está a acontecer dentro de Encéladus”, diz Tobie.





 

Europa e Enceladus “lado a lado” qual delas a mais promissora para albergar vida? (Imagem 2)

Atualmente, a NASA está a depositar suas esperanças de vida na Europa, com a missão “Europa Clipper” de $ 2 biliões de dólares com lançamento planeado na próxima década. O telescópio Hubble viu sinais de uma pluma em Europa irrompendo duas vezes no mesmo local, de acordo com um estudo publicado na edição desta semana (13/04/2017) do The Astrophysical Journal. Mas esse sinal é contestado e ainda não há evidências de atividade hidrotermal.

“Não estou a tentar adivinhar tudo”, diz Waite, que lidera um instrumento no “Clipper”. Mas ele acha que Enceladus está a implorar para que lhe seja atribuída uma missão projetada para essa tarefa.

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Autor – Paul Voosen

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