Sáb. Dez 15th, 2018

À procura do Planeta 9, Os Astrónomos olham para o Abismo






 

Dois anos depois, a busca pelo mundo perdido do nosso sistema solar está tão frenética como sempre – e o suposto planeta está ficando sem lugares para se esconder

Já se passaram dois anos desde que os astrónomos da Caltech, Mike Brown e Konstantin Batygin, fizeram uma afirmação explosiva: com base no movimento orbital de objetos no Cinturão de Kuiper – uma região além de Neptuno que abriga Plutão e outros corpos gelados – deve haver um grande algo muito mais distante, escondido, exceto por seus subtis puxões gravitacionais no resto do sistema solar.

Um conceito artistico do Planeta Nove iluminado pelo sol distante. Pensado para estar à espreita nas profundezas do sistema solar exterior, este mundo está previsto que seja várias vezes a massa da Terra, com uma atmosfera espessa em torno de um núcleo rochoso. Crédito: Caltech e R. Hurt IPAC

Os melhores modelos de Brown e Batygin colocam esse misterioso objeto com cerca de 10 vezes a massa da Terra, talvez 20 vezes mais distante do Sol do que Neptuno e atualmente a efetuar uma órbita de cerca de 20.000 anos num pedaço do céu perto da constelação de Orion. Brown e Batygin deram-lhe o nome de “Planeta Nove”, elevando-o para a posição outrora detida por Plutão (que foi rebaixado para o status de “planeta anão” em 2006, quando Brown descobriu vários mundos semelhantes a Plutão além de Neptuno). Em poucos meses, um pequeno exército de teóricos e observadores lançaram-se na busca – que, até agora, continua infrutifera. O planeta nove continua teimosamente escondido.





 

Planetas desconhecidos longe do sol não são uma ideia nova; eles surgem ocasionalmente na astronomia. Tais reivindicações remontam ao século XIX e levaram às descobertas de Neptuno e Plutão. O que torna o “Planeta Nove” diferente é que quanto mais sabemos sobre o sistema solar externo – um abismo vasto e sombrio no qual ainda é possível esconder um planeta, embora se torne cada vez mais difícil. Lá fora, pedaços congelados de resíduos a rodopiar, que sobraram dos primeiros momentos do nosso sistema solar, a gravidade de um grande planeta pode agir como “um agitador” , subtilmente, mas aprimorando substancialmente os movimentos desses chamados objetos trans-neptunianos (TNOs). Conforme os astrónomos usam novos telescópios e outros instrumentos para mapear rapidamente essa última fronteira do sistema solar, eles continuam encontrando o que parece ser um “buraco em forma” de Planeta Nove.

O planeta proposto por Brown e Batygin explica com facilidade as esquisitices orbitais observadas em alguns TNOs. No seu artigo inicial, o par mostrou como uma população de TNOs recentemente descoberta, a orbitar de forma bizarra quase perpendicularmente ao plano dos planetas conhecidos, poderia ser persuadida e mantida ali pela gravidade de um mundo oculto e distante. Outros novos TNOs movem-se numa filigrana reveladora de ressonâncias orbitais, perturbando-se periodicamente uns aos outros numa teia de padrões complexos que sugerem outras interações com alguma grande massa invisível. A influência gravitacional do Planeta Nove poderia até servir como uma solução para o mistério de longa data de por que o eixo de rotação do Sol é inclinado seis graus para as órbitas dos planetas internos.

Mike Brown (à esquerda) e Konstantin Batygin (à direita) finalizam seu primeiro trabalho postulando a existência do Planeta Nove nesta foto de dezembro de 2015. Crédito: Konstantin Batygin 





 

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